メル・アン・エディール - 無限海の海賊 -

1章:出会いと出航 - 3 -


 真っ黒なヘルジャッジ号が、視界いっぱいに飛び込んできた。
 防波堤で釣りをしている子供達に交じって、ティカは特等席から突き出た舳先へさきを見上げた。遠目にも大きいと感じた黒塗りの大帆船だいはんせんは、間近で見上げると、巨大過ぎて恐ろしいくらいだ。

「君、どこからきたの?」

 釣りをしていた十二、三歳くらいの子供が、サーシャと同じはしばみ色の瞳でティカをじっと見上げた。

「山向こうからきたんだ」

 深い茂みの丘陵きゅうりょうを指すと、子供は眼を瞠った。

「びしょ濡れだけど、嵐の中走ってきたの?」

「そうだよ。遠くからこの黒い船を見て、走ってきた」

 彼は、すっかり納得したように頷いた。

「ヘルジャッジ号を見にきたんだ?」

「やっぱり、ヘルジャッジ号なんだ!」

「そうだよ。嵐の夜に着いたんだ」

「噂通り、真っ黒なんだね。立派な船だなぁ」

「無限海の新大陸を眼指すような船だもの。全長百十メートル、大砲八〇門もある、ロアノス軍艦にも負けない殺戮船さ!」

「強そう! 僕、初めて見た。さきっちょに女の人の像がついてるんだね」

船首像フィギュアヘッドのこと? ヘルジャッジ号の鋼鉄の女神だよ」

「へぇー!」

「キャプテン・ヴィヴィアンや、剣銃士ロザリオも上陸してるよ」

「えっ、本当!?」

「うん。半舷はんげん上陸してるみたい。日替わりで、クールな乗組員クルー達がタラップを下りてくるよ。だからどのお店も、嵐にも関わらず繁盛して大喜びさ……」

 子供は得意そうに話し続けていたが、ティカは途中でその場を離れた。ゆっくり歩きながら、背の高い舷側げんそくを眺める。
 甲板かんぱんに人影は見えない。
 これから荷積みするのか、立派なタラップの傍には、大きな樽や木箱が山ほど積まれていた。色艶のいいプラムも木箱にぎっしり詰まっている。ひょいと一つ摘み、香りを嗅いだら、どうにも我慢できなくてかじってしまった。
 甘くて瑞々しくて、とても美味しい。
 サーシャにも食べさせてあげたい。そう思った途端、気持ちは塞いだ。いくら食べさせてあげたくとも、サーシャはもう……

「おいっ! 何してやがるっ!」

 早口の濁声だみごえで怒鳴られて、ティカは聞き取ることができなかった。眼帯をつけた禿頭とくとうの大男が、恐ろしい形相でこちらへやってくる。

「貴重な食料に手ぇ出しやがって、ガキだからって容赦しねぇぞ!」

「えっ」

 男は、眼帯をしていない方の血のように赤い瞳で、針のようにティカを睨んだ。黒い肌とあいまって、まるで危険な猛禽を思わせる。
 血管の浮いた、硬い棍棒のような腕を振り上げた。恐ろしいなんてもんじゃない。ティカは一歩も動けなかった。

「子供じゃない」

「――っ!?」

 凶器みたいな腕は、振り下ろされることなく宙で止まった。後ろから誰かが、腕を掴んで止めてくれたのだ。大男の背から、やたら煌びやかな若い男が出てきた。
 リボンや鎖や眼玉……よく判らない硝子玉、いろんなものがついた、別珍べっちんの三角帽子を被り、豪華な刺繍のされた紺色のジュストコール、揃いのジレ、レースのシャツ、黒い細身のズボン、そしてバックルと拍車のついた立派なブーツを履いている。
 ティカがお目にかかったこともないような瀟洒な衣装だが、ウエストベルトには物騒なカトラスと、鈍色に光る拳銃がぶら下がっている。どう見ても一般人ではない。
 もしかして……
 期待を込めて見上げていると、彼は小首を傾げて、ティカの顔を覗きこんだ。
 眼が合って初めて気付いたが、聖書に登場する精霊王のように、非常に綺麗な顔をしている。
 瞳は、青にも紫にも見える虹彩で、星を散りばめたように無数の金色の光が煌めいている。こんなに綺麗な瞳を見たことがない。まるで宝石箱のようだ……
 耳の先が少し尖っているから、もしかしたら他種族婚で生まれた亜人なのかもしれない。
 肌の色はティカに少し似ていて、仄かな小麦色をしている。けれど、ティカと違ってそばかすは浮いていないし、真珠の粉をまぶしたように煌めいている。
 何て綺麗な人なのだろう……精霊みたいだ。
 肩にかからないように整えられた、白く艶のある頭髪は、海のように青い色がところどころ混じっている。思わず触れたくなり、そろりと手を伸ばしたら、逆に頬を大きな手で包まれた。
 宝石のような青い瞳に、眼を丸くしているティカの顔が映りこんでいる。

「綺麗な瞳だね。燃え上がる、オレンジ・サファイアみたい」

「えっ」

「アマディウスが見たら喜びそう」

 男は感心した風に、もしくは魅入った風に、ティカの目元を親指で摩った。

「キャプテン、荷積み始めますよ」

「よろしく、サディール」

 サディールと呼ばれた大男は、ティカには眼もくれず、美しく煌びやかな男をキャプテンと呼んだ。
 呆気にとられた。海賊かもしれないとは思ったけれど、まさかこんなに若くて綺麗な男が、キャプテンとは!
 彼は、ぽかんとしているティカに気前よくもう一つプラムを放ると、隻眼の大男と荷積みについて話し始めた。
 そよ風が流れて、プラムの香りが辺りに漂う。
 見れば見るほど、この煌びやかで不思議な男に惹かれてしまう。
 彼は、ヘルジャッジ号のキャプテンに違いない。
 どういうわけか、彼の船に絶対に乗らなくてはいけない気がしてきた。今朝から、不思議な衝動に突き動かされっ放しだ。
 ティカは肺いっぱいに空気を吸い込むと、思いきり叫んだ。

「僕を、この船で働かせてくださいっ!!」




1章:出会いと出航 - 3 -


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