メル・アン・エディール - 無限海の海賊 -

1章:出会いと出航 - 13 -


「女の人も乗っているんだね」

 事務所を出ると、ティカはこっそりオリバーに囁いた。

「うん、断然少ないけど、何人かは乗ってるよ。医者も女だし」

「へぇー、海賊船に女の人が乗ってるとは思わなかった」

「最近はけっこう多いよ。それに、プリシラは強いぜ」

 オリバーの言葉に、ティカは大きく眼を瞠った。

「彼女も闘うの!?」

「接近戦では、襲撃部隊長の一人だよ」

「えぇー……」

「ほっそりしたエペで、躊躇なくぶすぶす刺すんだぜ。怖ぇよ」

「エペ?」

「レイピアみたいな、細身の針みたいな剣だよ」

 オリバーはハンモックを片手で抱え直すと、空いた右手で剣を前に突き出す仕草をしてみせた。そんな物騒な真似を、本当にプリシラのようなひとがするのだろうか……
 雑談を交わしているうちに目的地についた。
 木製の扉を開けて、第二甲板の船室デッキの一つに入ると、六つのハンモックがかけられていた。既に寝ている男も何人かいる。
 共同部屋らしく散らかっているが、頑丈そうなチェスト、書斎机の置かれた、なかなか立派な船室だ。

「多い部屋で八人が寝てる。この部屋はティカを入れて七人だ。共同船室の船員は、そのまま班行動を共にする仲間だよ。当直も食事も一緒だぜ。よろしくな」

「うん!」

「本当は、この部屋も定員いっぱいだったんだけど、この間のユーマリー海海戦で空きが出たんだ」

「どうして?」

 オリバーはティカを真っ直ぐ見つめると、二人死んだんだよ、と告げた。

「……」

「航海に危険はつきものさ。でも安心しろよ、この船は本当に強いんだ。ちっとやそっとじゃやられないから」

「うん……」

 ティカは上の空で返事をした。
 今日、サーシャを亡くした。たった一人の大切な少女を亡くして、自分の中の何かが変わった。それほどのことなのに、二人亡くなるとは、どれほどのことなのだろう……想像もつかない。

「ほら、早くかけなよ」

「あ、うん……」

 高い位置の釘しか空いておらず、ハンモックをかけたものの、自力で登れず唖然としてしまった。オリバーが愉快そうに近づいてくる。

「くくっ……未熟者ルーキー、ほら椅子使えよ」

「オリバーは?」

「俺は獣人だぜ」

 そう言って、頭上のハンモックにひょいと器用に飛び乗った。素晴らしい身体能力だ。
 ティカは大人しく椅子を使ってハンモックの上に寝そべった。プリシラにもらった契約書を眺めてみるが、暗くて見えない。

「気になるなら、明日説明してやるよ」

「本当?」

「ああ」

「僕、かなり物覚え悪いんだ……」

 気まずげに呟くと、オリバーは小さく笑った。

「そんな気ぃする。全部覚える必要なんかない。金品分配と褒賞の項目だけ知っておけばいいよ」

「そっか……」

「俺も寝ちゃおう。お休み、ティカ」

「うん、お休み」

 男達の寝言やいびきがやかましかったが、孤児院育ちのティカは、集団で眠る環境に慣れていた。
 肉体労働の疲れもあり、あっという間に深い眠りに落ちていく――

 +

 夢も見ない、深い眠りのさなかにいたが……

「ティカッ!」

 突然、大きな声に起こされた。
 同室の水夫達も何人か、びくっと顔を上げて入り口を見ている。
 ティカは跳ね起きると、一瞬ハンモックの上にいることを忘れて、転げ落ちそうになった。心臓をドキドキさせてハンモックにしがみついていると、あっという間に傍へやってきたヴィヴィアンに、攫うように横抱きにされた。

「――っ!?」

 何が起こったのだろう?
 心配そうにこちらを見るオリバーと眼が合ったけれど、声をかける間もなく船室から連れ出された。

「キャプテン!?」

 ヴィヴィアンはティカを抱えたまま、昇降階段をさくさく登り、無言で船長室キャプテンズデッキに駆け込んだ。
 ソファーの上にティカを下ろすと、首から下げた羅針盤の蓋を開いて、真剣な表情で見つめた。

「あぁ、よかった……針が動いた」

 間もなく、安堵したように肩から力を抜いくと、ほうっと息を吐いた。

「どうしたんですか?」

「判らない。急に動かなくなったんだ。焦った。ずっと調べてるんだけど、稼働させるための仕組みが判らないんだ。大陸の技術を凌駕していることは確かなんだけど……バビロンにもない技術だと思う。これじゃ、精霊王が作ったという説もあながち否定できないよね」

「今は動いているんですか?」

「動いてる……訳が判らない。ティカが傍にいるから?」

 思慮深い眼差しで、彼はティカを見つめた。

「ティカは、何者なんだろうね……」

 何もかも見透かそうとするような、真剣な眼差しがふと怖くなり、ティカは逃げるようにしてソファーに背中を押しつけた。

「無限幻海には、ティカがいないと絶対に辿り着けない気がする」

 ヴィヴィアンの言葉に、ティカも今朝から感じている、説明のつかない衝動を思い出した。

「僕……幸福館を飛び出した時も、この船を見た時も、誰かに呼ばれているような気がしたんです。サーシャかと思ったけど、違うのかもしれない……」

 ヴィヴィアンはティカの手を取ると、ぎゅっと握りしめた。

「――いいね、それ。俺達はきっと、出会うべくして、出会ったんだよ」

 熱のこもった口調だった。
 その言葉はティカを高揚させ、同時に微かな恐怖を呼び起こした。目には見えない、巨大な歯車が動き出したような気がしたのだ。
 ヴィヴィアンの青にも紫にも見える虹彩に、金色の星の瞬きが煌めく。
 彼こそ、何者なのだろう……
 無限海に名を馳せる大海賊、キャプテン・ヴィヴィアン――それは、彼のほんの一面に過ぎないような気がする。
 ティカはそろりとヴィヴィアンの手から自分の手を抜くと、逃げるように立ち上った。

「あのっ、それじゃ僕、船室に戻ります!」

「え? あぁ……叩き起こして悪かったね。ハンモックならここにもあるから、使っていいよ」

「でも……」

「あそこじゃ煩くて眠れないだろう? 遠慮するな」

 ヴィヴィアンは部屋の隅にハンモックを吊るすと、猫の子を呼ぶようにティカを手招いた。
 支給されたハンモックよりも、ずっと寝心地が良さそうだ。誘惑に負けて、豪華なハンモックに寝そべると、ヴィヴィアンに優しく前髪を撫でられた。

「お休み、ティカ」

「お休みなさい、キャプテン……」

 妙にドキドキして、無理やり瞳を閉じたが……努力する間もなく、やがて夢も見ないほど、深い眠りに落ちていった。




1章:出会いと出航 - 13 -


prev index next