メル・アン・エディール - 無限海の海賊 -

1章:出会いと出航 - 11 -


 昇降階段から主甲板に上がると、大勢の水夫達がきびきびと働いていた。
 帆柱マストに登って帆の点検をしている者。船縁ふなべりからハンモックを干している者。ボートにしまった鳥籠から卵を取り出している者。ボート吊索ちょうさくを点検している者。点火装置の点検をしている者。裸足で甲板かんぱんを研いている者……
 中には陽気な舟歌を口ずさみながら、手を動かしている者もいる。
 ティカは目を輝かせて彼等の様子を眺めた。
 サディールは水夫達が怠けていないか、睨みを利かせながら合間を縫って歩いている。彼等が真面目に働いている限り、舟歌を口ずさんでいても構わないようだ。
 傍へ駆け寄ると、鋭い隻眼に見下ろされた。彼はそっぽを向くと、オリバーの名を大声で叫んだ。
 甲板を研いている水夫達の中から、アイッ! と元気の良い返事が聞こえる。

「ティカに甲板磨きを教えてやれ」

「アイ!」

 オリバーはティカを見つめると、ニッと笑顔を見せた。

「いい恰好してんじゃん。靴は脱いでそっちに置いておきな。喉乾いたら、水甕みずがめから勝手に飲んでいいよ。真水が入ってるから。飲む時は、この鎖のついたブリキのコップを使って」

「うん」

 オリバーに倣って裸足になると、両手、両足の袖も捲りあげた。四角い砥石を渡されて、甲板に四つん這いになる。何だかわくわくしてきた。

「停泊中でも、皆忙しいんだね」

「船員の半分は残って仕事しているよ。甲板磨きは、手の空いている水夫総出でやるんだ。朝一の仕事なんだけど、嵐のせいで甲板に出られなかったんだ」

「本当だ、砂っぽいね」

 雨風の運んできた、砂や枯葉が甲板に散っている。

「綺麗に磨こうぜ」

「うん」

「お前、ついてるよ。この船は待遇いいぜ。頑丈で清潔だし、飯もうまい。おまけに給金もちゃんと出る。まだ見習いだから、下船後の支払いになるだろうけど、二回目の航海からは申請が通れば、前金もらえるようになるんだ」

「オリバーは、この船に乗って長いの?」

「次で三度目の航海だ。ここへ来る前は奴隷も同然で商船で働いてた。嫌気がさして逃げ出したところを、たまたま寄港していたこの船に拾ってもらったんだ。今日のティカみたいに」

「そうだったの……」

「ティカと俺は、同じ班の仲間だ。よろしくな」

「うん、よろしく!」

 仲間と言ってくれたことが嬉しくて、ティカは満面の笑みを浮かべた。
 甲板磨きは単純な作業だが、陽の光を浴びながら身体を動かすのは、気持ちがいいし楽しい。没頭していると、冷たい水が頬に飛んできた。

「ひひひ」

 オリバーはニヤニヤしながらティカを見ている。ティカもニッと笑うと、砥石を振ってオリバーに水をかけた。二人の間に火花が散る。すぐに水のかけ合いが始まった。

「ったく、ガキ共、暴れんじゃねぇよ」
「おーおー、お前ら海で泳いでこい!」

 周囲の男達から笑い声と野次が飛んでくる。
 二人は濡れた砥石を振り回しながら、船首まで渡り歩いた。オリバーは勝手知ったる甲板の上で、ついにティカを壁際に追い詰めると、

「俺の勝ち!」

 高らかに宣言した。
 油断大敵。ティカはオリバーの肩を掴むと、壁を蹴った反動でクルッと宙を飛び、オリバーの背後を捉えた。空いた首筋に水を振りかけてやろうとしたら、素早く振り向いたオリバーにその腕を取られた。足を払われて尻餅をつく。頭の上から、しこたま水をかけられた。

「俺の勝ち!」

 オリバーは青い瞳をキラキラと輝かせて笑った。長い尻尾を嬉しそうに揺らしている。ティカもお腹を抱えて笑った。

「あははっ」

 こんな風に笑ったのは、久しぶりかもしれない。

「あちゃー、ティカ、綺麗な格好してたのに、もうどろどろだな」

 そういえば、服は借り物だ。幸福館では、服を汚すとえらく怒られたものだ。大丈夫かしらと、ティカは不安になった。

「新入り、なかなかすばしっこいな」
「おいチビ共、汚したところ自分達で片付けろよー」

 周囲の男達にどやされて、ティカはオリバーと眼を合わせた。

「遊んでないで、仕事しろ!」

 とうとうサディールの怒声が飛んできて、二人は大人しく甲板に這いつくばった。
 ティカは甲板を研くついでに、自分にも海水をかけてもらった。びしょ濡れになって掃除するティカを見て、オリバーは愉快そうに笑っていた。




1章:出会いと出航 - 11 -


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