アッサラーム夜想曲

『織りなす記憶の紡ぎ歌』





 ― 『織りなす記憶の紡ぎ歌・三』 ―




 ――期号アム・ダムール四五四年七月二五日。

 夜も明けきらぬ、黎明の空。
 砂に囲まれたオアシスの天空には、無数の星屑が瞬いている。
 吸いこまれてしまいそうな、満点の星空を仰いで、光希は両腕を広げた。
 肺一杯に、懐かしい空気を吸いこむ。そうして深呼吸を繰り返していると、背中から抱きしめられた。馴染んだ気配に、笑みが零れる。

「久しぶりだね。ここへくるのは」

「光希……」

 声に滲んだ幽かな不安を嗅ぎ取り、光希は安心させるようにジュリアスの腕を叩いた。
 あまり口にしないが、彼は光希がオアシスへくることを長く恐れていた。
 ここは、始まりの場所だから。
 星を越えて、光希が初めて砂を踏んだ場所。あの泉の底から、異次元の扉を開いて光希はやってきた。同じ場所から、天空へ戻ることがあるやも……そんな不安を拭えないのだろう。

「そろそろ、着替えてくるね」

 到着したばかりだが、夜には祈祷が始まる。天幕に下がる光希の背を、ジュリアスは複雑な気持ちで見送っていた。

 蒼い星が、空に浮かぶ。
 儀式を執り行えるよう、急ぎ祭壇は整えられた。
 身支度を整えた光希が祭壇の前に現れると、要人達は手を休めて一礼した。光希は、いつもの銀糸の聖衣ではなく、金銀の円盤が一面に縫い付けてある伝統的な衣装を着ていた。雨乞いをする神官装束である。

「僕は、祭壇の前にいて良いのでしょうか?」

 首を傾げる光希に、サリヴァンは首肯で応じた。

「はい。殿下は私の後ろで、この泉が満たされることをお祈りください」

「祝詞を上げなくても平気ですか?」

「その役は、ナフィーサが勤めます。想いは祈祷の根源。殿下は、心で呼びかけてくだされ。声なき祈りを、天は拾い上げてくださいます」

「判りました」

 星を読むサリヴァンの傍で、ナフィーサは真剣な顔つきで学んでいる。
 ここへくる前に、光希からいい出したことだ。オアシスでは光希の身の回りの世話より、師の傍で学んで欲しいと。
 儀式に疎い光希の補佐の為でもあるが、ナフィーサの後学にも良いだろうという目論みもあった。光希の傍仕えとして心を尽くしてくれる彼が、ゆくゆくは星詠神官メジュラの道を歩みたいと考えていることを、光希は以前から知っていた。前途ある少年の時間を、光希の傍にいることで全て取り上げてしまうのは忍びない。
 砂の上に、焔が揺れる。
 絹織のかけられた祭壇の上、無数の蝋燭に火が灯された。
 神官達は祭壇を輪になって囲み、サリヴァンと光希は祭壇前で、それぞれ腰を下ろした。
 神官達は神聖な音を奏でて、祈りの場を清める。厳粛な気が満ちて、清涼な風が吹き始めた。
 両手を胸の高さに持ち上げて、サリヴァンが聖句を唱えると、輪になって座す神官達が復唱する。
 水晶が共鳴するようように、波紋が広がってゆく。 
 大勢の神官が、砂に敷いた絨緞の上に胡坐をかいて、拝礼をした。光希も礼節通りに、絨緞の上で三度、身体を平伏す。
 滔々とうとうと流れる祈祷を聴き流しながら、心の中でシャイターンに呼びかける。

(オアシスが満ちますように……)

 厳かな空気が満ちる。やがて、瞼の奥が揺らいだ。祭壇の前で見る、白昼夢のようだ。
 蒼い燐光を帯びる、朧な輪郭――シャイターンが見える。彼が自らの姿を見せるのは初めてのことかもしれない。
 流れる豪奢な金髪に、涼しげな蒼い瞳。褐色の肌をした、威風堂々たる美丈夫だ。
 顕現した戦神は、つと手を伸ばし、光希を指す。声は、頭の中に直接響いて聞こえた。

“怨嗟を絶つ為に、試練が課せられる。それは永久ではない、想いがあれば乗り越えられる……”

 どのような試練かは判らないが、期待されていると知り、光希は緊張した面持ちで頷いた。
 刹那――音を立てて蒼い空は落ちた。
 視界は暗闇に覆われ、身体は、虚空に突き落とされる。無尽の静寂に包まれた。
 胸に大穴を開けられたような、凄まじい衝撃。胸から、金色の砂粒がさらさらと零れ落ちていく――

「うわ……っ」

 溢れ出る砂を堰き止めようとするが、指の合間から、砂の粒子は流れて落ちていく。
 止められない。気が急いて、思考がまとまらない。痛みはない。ただただ、焦燥感が募るばかり。
 最後の一粒が流れ落ちる瞬間、ジュリアスの顔が脳裏をよぎった。
 視界が戻ると、駆け寄る本人の姿が見えた。いつでも冷静な彼が、心配そうな顔をしている。

「光希!」

 大丈夫。応えたいのに、瞼が重い――力強い腕を感じた瞬間、意識は途切れた。
 くずおれる光希の身体を、ジュリアスは抱きとめた。
 辺りが騒然となった時、天を覆う雨雲から、ぽつ、と雫が垂れた。唖然と空を仰ぐ面々に、雫は次々と降り注ぐ。

 恵みの慈雨は三日降り続け、その間、光希は眼を醒まさなかった。




『織りなす記憶の紡ぎ歌』


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